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Analyse: Trump et Biden débats – un «entretien d'embauche télévisé» | États-Unis et Canada

Lorsque Joe Biden et Donald Trump monteront sur scène pour leur débat d'ouverture mardi soir, ils participeront à un rituel qui caractérise les campagnes présidentielles américaines depuis 1960.

Pour les électeurs, les débats représentent un moment rare où les candidats à la plus haute fonction du pays se tiennent côte à côte devant la nation dans ce qui équivaut à un entretien d'embauche télévisé, avec les citoyens eux-mêmes en charge de l'embauche.

Comme pour tout entretien d'embauche, l'exercice peut être à la fois gênant et révélateur. Les débatteurs s'efforcent de présenter leurs meilleures versions d'eux-mêmes, comme le font tous les candidats.

Mais contrairement aux entretiens d'embauche traditionnels, ces auditions sont menées devant des dizaines de millions de personnes – l'autre candidat au concert se tenant à quelques mètres, prêt à bondir. Dans un environnement aussi combustible, sans filet de sécurité, tout peut arriver.

Compte tenu des risques de débat, la plupart des politiciens préféreraient probablement ne pas avoir à participer. Mais les débats, notamment au niveau présidentiel, ne sont plus facultatifs. Ils sont devenus une attente attendue par des millions de personnes. Pour le public américain et pour les médias politiques du pays, il est impossible d’imaginer une campagne moderne sans débats présidentiels.

En 1960, lorsque John F. Kennedy et Richard Nixon ont inauguré la tradition, rien n'indiquait que ces événements prendraient racine. En fait, l’intensité de ces premiers débats – et les dommages imprévus qu’ils ont causés à la candidature de Nixon – ont conduit de nombreux observateurs à conclure qu’une telle expérience ne se reproduirait jamais. Et ils avaient presque raison.

Le démocrate John F. Kennedy, à gauche, et le républicain Richard Nixon, à droite, alors qu'ils débattaient des questions de campagne dans un studio de télévision de Chicago le 26 septembre 1960 (AP Photo)

Bien que Kennedy se soit engagé verbalement à débattre de son adversaire en 1964, le jeune président n'a pas vécu pour voir une deuxième campagne présidentielle. Son remplaçant, Lyndon Johnson, n'avait aucun intérêt à débattre – ni le candidat républicain en 1968 et 1972, Richard Nixon. Ayant appris sa leçon à la dure, Nixon a clairement évité d'affronter ses rivaux sur une scène de débat.

Ce n'est qu'en 1976, lorsque l'opprimé sortant Gerald Ford a défié Jimmy Carter à une série de débats télévisés, que le rituel a repris.

À chaque élection présidentielle américaine depuis, les candidats des principaux partis se sont affrontés devant les électeurs à la télévision en direct. Normalement, chaque cycle comprend trois débats entre les candidats à la présidence plus un seul débat entre les candidats à la vice-présidence, bien qu'il y en ait eu jusqu'à quatre (Kennedy-Nixon) et aussi peu qu'un (Reagan-Carter).

La réponse du public aux débats télévisés est tout simplement formidable et ce, depuis l'époque Kennedy-Nixon. Aux États-Unis, le programme télévisé le plus regardé de chaque année est inévitablement le Super Bowl, avec une audience de plus de 100 millions de personnes. Mais pendant les années électorales, le deuxième programme le plus regardé est toujours un débat présidentiel. Par exemple, le premier débat en 2016 entre Hillary Clinton et Trump a attiré une audience de 84 millions de téléspectateurs, avec des millions supplémentaires regardés via des plateformes numériques. Seul le Super Bowl a attiré plus de téléspectateurs cette année-là.

Le candidat républicain à la présidentielle Donald Trump et la candidate démocrate à la présidentielle Hillary Clinton se serrent la main après le premier débat présidentiel, le 26 septembre 2016 (Fichier: Rick T Wilking / Pool via AP)

Les cotes d'écoute de la télévision ne sont pas la seule mesure de l'engagement du public dans les débats. Ce même débat Clinton-Trump, en plus d'être la deuxième émission de télévision la plus regardée de 2016, a également battu des records en tant qu'événement le plus tweeté sur Twitter à ce jour.

Ce qui rend les débats si fascinants pour les téléspectateurs – et si terrifiants pour les politiciens – est leur nature vivante et non scénarisée. Les gens regardent un débat en sachant qu'à tout moment, toute l'entreprise peut dérailler.

Les campagnes présidentielles visent à exercer un contrôle sur le message, la couverture médiatique et la manière dont les candidats interagissent avec le public. Pourtant, les débats télévisés présentent le contraire d'une situation contrôlée. Peu importe combien les campagnes travaillent, elles ne peuvent ni prévoir ni gérer ce qui se passe sur la scène du débat. Ces 90 minutes de diffusion en direct se déroulent hors des frontières de la chorégraphie.

C'est pourquoi les campagnes travaillent si dur pour préparer leurs candidats dans les jours et les semaines précédant le débat. Bien que Trump ne soit pas censé se préparer de manière conventionnelle, l'équipe de Biden suivra de près un modèle de pré-débat en place depuis des décennies: une sorte de «boot camp» dans lequel le candidat est physiquement, mentalement et psychologiquement renforcé. pour le choc.

Biden se plongera dans des cahiers d'information sur les questions politiques susceptibles d'être discutées. Il se familiarisera dans les moindres détails avec le bilan de Trump, en particulier les commentaires publics et les tweets les plus incendiaires. Biden répétera un langage spécifique à utiliser dans le débat, soigneusement conçu pour attirer l'attention de la presse et des médias sociaux. Il subira une série de débats simulés en temps réel à grande échelle contre un remplaçant de Trump. Il résistera aux attaques de ce faux Trump, puis regardera une rediffusion vidéo de la session pendant que ses entraîneurs offrent leurs critiques. Même les cosmétiques de l'apparence de Biden – ses vêtements, son maquillage et ses cheveux – auront un aperçu complet sous les lumières.

Le candidat présidentiel républicain américain Richard Nixon s'essuie le visage avec un mouchoir lors du premier des quatre débats présidentiels avec le démocrate John F. Kennedy, le 26 septembre 1960 (AP Photo)

Avec une préparation aussi intense, nous pourrions nous attendre à ce que les débatteurs soient capables de gérer tout ce qui pourrait survenir. Mais une fois qu'un débat en direct est diffusé, il prend sa propre vie.

Une grande partie de ce que nous retenons de l'histoire du débat implique des moments spontanés que personne n'aurait pu prévoir:

  • La transpiration et la pâleur malsaine de Nixon.
  • Une panne audio qui a apporté 27 minutes de silence au premier débat de 1976.
  • Ronald Reagan hésitant dans et hors de cohérence dans les débats de 1984.
  • Michael Dukakis en 1988, donnant une réponse impartiale à une question sur le viol et le meurtre théoriques de sa femme.
  • George H.W. Bush jeta un coup d'œil à sa montre lors du débat à la mairie de 1992, donnant aux électeurs l'impression qu'il ne voulait pas être là.
  • Trump traque Hillary en 2016.

Pourtant, malgré leur importance en tant que méga-événements médiatiques et leur attrait pour le public, les débats semblent avoir un effet limité sur le résultat des élections. Surtout en ces temps de polarisation politique, les débats présidentiels sont plus susceptibles de renforcer les préférences existantes que de changer d'avis. Pour les candidats, l’objectif est de susciter l’enthousiasme de ses partisans, d’utiliser les débats comme vecteurs de mobilisation du vote.

Tout comme dans les entretiens d'embauche réguliers, un seul candidat se verra finalement proposer le poste. Et tout comme dans le monde professionnel, il est possible que le candidat qui se comporte le moins bien lors de l'entretien décroche de toute façon le poste – c'est ce qui s'est passé avec Trump et Hillary Clinton en 2016. Comme le montre l'histoire, en dernière analyse, les débats sont beaucoup de choses – informatif, divertissant, compétitif et convaincant. Mais ces entretiens d'embauche télévisés déterminent rarement à eux seuls qui est embauché comme président des États-Unis.

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