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Au milieu des incendies dévastateurs aux États-Unis, les experts demandent à repenser la prévention des incendies Nouvelles des États-Unis et du Canada

San Francisco, États-Unis – C'est le carburant – l'herbe sèche, les feuilles croustillantes, les arbustes desséchés et les arbres morts causés par la saison des pluies raccourcie du changement climatique – qui fait de la saison des incendies de 2020 l'une des pires de l'histoire des États-Unis.

Environ 3,4 millions d'hectares (8,3 millions d'acres) ont été brûlés dans l'État de Washington, l'Oregon, la Californie, l'Arizona, le Colorado, l'Idaho, le Nevada et le Wyoming à la mi-octobre. En 2019, environ la moitié du territoire a été brûlé dans l'ouest des États-Unis.

Les incendies qui font rage dans la région ont été soulevés lors du premier débat présidentiel américain entre Donald Trump et le challenger démocrate Joe Biden le mois dernier.

«Les sols forestiers sont chargés d’arbres, d’arbres morts âgés de plusieurs années et ils ressemblent à de l’amadou, des feuilles et tout le reste. Vous déposez une cigarette là-dedans, toute la forêt brûle. Vous devez avoir une gestion forestière », a déclaré Trump, interrogé sur les incendies.

Le président avait précédemment aliéné de nombreux membres de la communauté des pompiers – pompiers, universitaires qui étudient les incendies et les types de gestion forestière – avec un tweet de 2018 sur la «bonne gestion des forêts» lors du feu de camp mortel en Californie.

Plus de 62 000 hectares (153 000 acres) ont été brûlés dans cet incendie, 14 000 maisons détruites et 86 personnes ont été tuées.

Bien que Trump ait parlé et tweeté de la gestion des forêts ou des combustibles, son administration n'a pas augmenté son financement. De plus, le scepticisme de Trump à l’égard du changement climatique signifie que ses propos n’ont pas été chaleureusement accueillis par ceux qui travaillent sur le terrain.

«J'en ai marre que (le problème) soit politisé», a déclaré Lenya Quinn Davidson, conseillère incendie de l'Université de Californie, ajoutant que l'ampleur des incendies montrait la nécessité de changer la politique de gestion des incendies. «Ces incendies de forêt ont vraiment attiré l'attention sur la nécessité des brûlages dirigés.»

Dans cette photo d'archive de septembre, les pompiers font une pause dans la lutte contre l'incendie du ruisseau (Kent Nishimura / Los Angeles Times via Getty Images)

Brûlures prescrites

Un brûlage dirigé (ou contrôlé) est une opération au cours de laquelle les pompiers pénètrent dans les forêts et mettent le feu au combustible dans un brûlage confiné et contrôlé. Le résultat est que lorsque la saison des incendies commence, les flammes ont moins de végétation pour se nourrir et sont moins puissantes.

La pratique des brûlures dirigées a une longue histoire parmi les communautés amérindiennes en tant qu'outil de prévention des incendies. Le président du Conseil culturel de gestion du feu de la tribu Yurok, Margo Robbins, a déclaré à Al Jazeera que la tribu avait adapté son utilisation du feu depuis sa création.

«Les modes de vie culturels des Yurok dépendent du feu. Certaines des plantes sur lesquelles nous comptons pour les matériaux de vannerie ont besoin de feu pour se reproduire. Nos sources de nourriture traditionnelles, comme le cerf, le saumon, les glands et les baies, profitent du feu. »

Avec la ruée vers l'or au milieu des années 1800, les colons et le gouvernement fédéral sont arrivés, et les Yurok et d'autres Amérindiens de Californie ont été expulsés de leurs terres.

Les colons ont rejeté la pratique autochtone des brûlures tribales intentionnelles; La Californie l'a interdit dans la loi de 1850 sur la gouvernance et la protection des Indiens, qui permettait également aux Amérindiens d'être réduits en esclavage.

Le directeur adjoint de la revitalisation écoculturelle de la tribu Karuk, Bill Tripp, dont les terres tribales bordent Robbins's, a déclaré que l'ère d'extinction des incendies s'était intensifiée avec l'adoption de la loi sur les semaines fédérales de 1911, qui permettait de transformer les terres achetées en forêts nationales sous la juridiction de la Service forestier.

«Les services forestiers ont pris sur eux de tuer les Amérindiens pour les incendies», a-t-il déclaré à Al Jazeera.

Un bombardier à lisier laisse tomber un retardateur sur l'incendie de CalWood près de Buckingham Park au nord-ouest de Boulder (Eric Lutzens / MediaNews Group / The Denver Post via Getty Images)

Une volonté politique accrue?

Tim Ingalsbee, un ancien pompier des forêts USFS et NPS qui dirige maintenant le groupe de réflexion FUSEE a déclaré à Al Jazeera que d'énormes incendies de forêt pourraient être évités s'il y avait un État plus robuste et une stratégie nationale de brûlage dirigé.

«Il n’y aurait pas les grands incendies catastrophiques qui ont brûlé les petites villes, ce ne serait pas la catastrophe que nous assistons aujourd’hui», a-t-il déclaré.

Robbins dit que l'intensité des incendies cette année a créé la volonté politique et bureaucratique nationale de faire plus de brûlages dirigés afin de prévenir les incendies de forêt.

«Je pense que nous avons franchi un cap et que le vent est en train de changer en termes de vision des gens, de ce qui doit être fait», a-t-elle déclaré.

Tina Boehle, responsable des communications du National Park Service (NPS), a déclaré à Al Jazeera que le NPS et le US Forest Service (USFS) avaient une solide politique d'extinction des incendies.

«Le programme de gestion des carburants du National Park Service, qui comprend le feu dirigé, continue d'être d'une importance vitale pour atténuer le risque d'incendies de forêt graves», a-t-elle déclaré.

«Nous utilisons tous la stratégie nationale de gestion cohérente des feux de forêt, qui a trois objectifs: restaurer et entretenir les paysages, créer des communautés adaptées au feu et répondre aux feux de forêt.

«Cela dit, la stratégie nationale de gestion cohérente des incendies de forêt reconnaît qu'il existe des différences entre les partenaires et les intervenants sur les diverses missions, lois et valeurs à protéger», a ajouté M. Boehle.

Le coordinateur de la communication du département américain de l'agriculture, Larry Moore, qui parle au nom de l'USFS, a déclaré à Al Jazeera que le budget de l'USFS était de 4,45 millions de dollars pour l'exercice.

«Environ 60 à 70 pour cent des réalisations annuelles du Service des forêts de l'USDA pour la réduction des combustibles dangereux sont accomplies par des feux dirigés», a-t-il déclaré.

«Nous travaillerons en étroite collaboration avec les États partenaires pour déterminer les besoins de gestion et les priorités de gérance. Nous utiliserons tous les outils dont nous disposons, y compris le feu dirigé et le feu allumé non planifié (comme la foudre) pour atténuer le risque d'incendie catastrophique. »

Lenya Quinn-Davidson dit que la Californie doit faire les brûlures dirigées plus intelligemment pour sauver les communautés (Image fournie par Thomas Stratton)

Défis

Comme dans de nombreux États occidentaux de la zone d'incendie, le mouvement environnementaliste et le mouvement de conservation sont influents dans la politique californienne.

Dans le Golden State, pour faire un brûlage dirigé, il faut obtenir une dérogation de l'Agence de protection de l'environnement afin qu'il n'y ait pas de violation de la loi fédérale sur l'air pur, qui dicte les quantités de polluants qui peuvent être rejetées dans l'air.

«Il y a beaucoup d'obstacles et une grande partie de la communauté des pompiers a abandonné», a déclaré Inglesbee.

La communauté des pompiers s'est félicitée de la rédaction récente de la loi nationale sur les feux prescrits par le Comité sénatorial de l'énergie et des ressources naturelles, qui financerait la suppression des incendies pour les agences fédérales, étatiques et locales qui sont à court d'argent en raison de la saison des incendies brutale de cette année.

Mais il reste douteux que le projet de loi parvienne au Sénat pour un vote, la législation de secours économique COVID-19 et la nomination du juge à la Cour suprême prenant une grande partie du temps du Sénat.

Pour l'instant, Ingalsbee a déclaré que les personnes vivant dans les zones de feu de forêt doivent changer d'approche: «Nous devons réapprendre à vivre avec le feu, comme l'ont fait les Amérindiens pendant des millénaires.»

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