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Les militants emprisonnés au Nicaragua risquent la peine de mort pour un coronavirus | Amérique latine

Lorsque l'étudiant universitaire et militant John Cerna Zuniga a été arrêté le 28 février, puis condamné à 12 ans de prison pour trafic de drogue, l'épidémie de coronavirus ne faisait que commencer à faire la une des journaux mondiaux.

Avance rapide de cinq mois, et l'étudiant en génie de 24 ans croupit dans une cellule surpeuplée de La Modelo, l'une des prisons les plus dures du Nicaragua, terrifié par le virus qui a tué plus de 200000 personnes rien qu'en Amérique latine et 690000 dans le monde. .

Son histoire illustre un schéma tragique d'incarcération de personnes d'opposition au Nicaragua que les organisations de défense des droits de l'homme ont documenté depuis les manifestations de masse de 2018. Il y a plus de 90 militants emprisonnés sur des accusations forgées de toutes pièces.

L'administration de Daniel Ortega a été accusée d'utiliser la justice pour punir ceux qui ont osé critiquer ses politiques et pratiques.

En 2018, lorsque des milliers de personnes à travers le pays sont descendues dans la rue pour réclamer la liberté et le respect de leurs droits humains, plus de 300 personnes ont été tuées, la plupart aux mains des forces de sécurité et des groupes armés progouvernementaux. Des milliers de personnes ont été blessées, des dizaines d'arrestations arbitraires et des dizaines de milliers de personnes contraintes à l'exil, où beaucoup restent. C'était le début d'une vague de protestations qui s'est poursuivie jusqu'à ce jour.

Depuis lors, les autorités nicaraguayennes ont ciblé sans relâche quiconque ose participer à toute forme de protestation ou de critique du gouvernement. Les militants, et même les médecins qui tentent de lutter contre une pandémie que l'administration Ortega continue de minimiser, ont été punis de harcèlement et même de licenciements.

Les leaders étudiants comme Cerna sont parmi les victimes de la «saison ouverte» contre ceux qui refusent de se mettre en ligne.

Elton Ortega Zuniga, un avocat représentant certains étudiants et militants, nous a dit que le gouvernement accusait les militants d'infractions complexes, y compris le terrorisme et le crime organisé, mais qu'il se concentre maintenant sur des crimes de droit commun, tels que la possession de drogue supposée, dans le cadre d'un stratégie pour discréditer les militants.

Le système pénitentiaire en ruine du Nicaragua, surpeuplé et dépourvu d'eau potable, de nourriture et de soins médicaux appropriés, semble être considéré comme une punition appropriée pour la défense des droits de l'homme.

Cerna a récemment dit à son partenaire, l'une des deux personnes qui réussissent à lui rendre visite et à lui apporter de la nourriture et des produits d'entretien toutes les deux semaines, qu'il partageait une cellule de cinq mètres sur cinq avec 22 autres personnes. Il dort souvent dans un hamac improvisé fait de draps. Les détenus dorment, cuisinent, mangent dans leurs cellules et ne passent qu'une heure à l'extérieur.

Depuis la fin du mois de mars, la pandémie a transformé une situation désespérée en une situation potentiellement catastrophique. Les consignes de sécurité de base et la distance physique sont impossibles à suivre dans les cellules surpeuplées, où l'eau est à peine suffisante pour boire, et encore moins pour nettoyer.

Dans une tentative apparente de montrer qu'elles agissent, les autorités nicaraguayennes ont libéré 4 515 personnes entre avril et mai et 1 605 autres en juillet. Cerna, qui, selon sa famille, souffre d'une maladie pulmonaire, d'épilepsie et a une côte cassée, ne faisait pas partie des chanceux. La plupart des autres militants n'ont pas non plus été retenus pour des accusations forgées de toutes pièces.

À la mi-juillet, les autorités ont relâché quatre militants – une décision bienvenue, mais qui ne va pas assez loin pour protéger la vie de personnes qui n'auraient jamais dû être emprisonnées en premier lieu.

En avril, Rupert Colville, porte-parole de la Haut-Commissaire des Nations Unies aux droits de l'homme, Michelle Bachelet, a exhorté les États à libérer «toute personne détenue sans base légale suffisante, y compris les prisonniers politiques, et ceux détenus pour des opinions critiques et dissidentes». Mais les actions des autorités nicaraguayennes montrent qu'il existe deux types de prisonniers dans ce pays d'Amérique centrale: ceux dont la détention est motivée par des motifs politiques, et les autres.

Au cours des dernières semaines, des proches de prisonniers qui restent incarcérés nous ont raconté des histoires d'horreur sur le son de la toux, la fièvre et les douleurs corporelles qui se propagent à l'intérieur des murs de la prison.

Cerna a parlé à son avocat d'un vieil homme de la cellule voisine de la sienne qui présentait tous les symptômes du COVID-19 et avait été retiré de la prison il y a un mois, pour ne plus jamais être revu.

Les médecins préviennent que les conséquences du non-traitement de la maladie causée par le virus peuvent avoir de graves conséquences à long terme sur la santé. Pourtant, selon les avocats à qui nous avons parlé, au lieu d'être testés, les prisonniers au Nicaragua se font souvent dire qu'ils ont «juste un rhume» et sont accusés de mentir. «On leur dit que les symptômes sont psychologiques», nous ont dit les avocats d'un prisonnier.

L'épidémie de COVID-19 a aggravé la crise des droits humains au Nicaragua et menace désormais la vie de dizaines d'activistes.

Les opinions exprimées dans cet article sont celles de l'auteur et ne reflètent pas nécessairement la position éditoriale d'Al Jazeera.

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