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Les résidents noirs qui combattent Atlanta pour rester chez eux | Nouvelles des États-Unis et du Canada

Atlanta, Géorgie – Tanya Washington se souvient avoir déménagé à Peoplestown, un quartier à prédominance ouvrière et historiquement noir à environ trois kilomètres au sud-est du centre-ville d'Atlanta, il y a dix ans.

De l'autre côté de la rue de chez elle se trouvait une vieille église noire, dont les habitants disent qu'elle avait au moins un demi-siècle. «J'ai emménagé un samedi», se souvient le professeur de droit de la Georgia State University, originaire de Washington, DC.

Elle est assise dans le salon de sa maison de 100 ans, où elle vit avec son mari et ses deux enfants, âgés de quatre et 18 ans. Une télévision diffuse des images en sourdine des manifestations de Black Lives Matter dans la ville, ajoute des étagères bordées de livres. confort de la salle décorée de portraits de famille encadrés sur les murs bleus.

«Le dimanche matin, quand je me suis réveillée, j'ai entendu les sons de vieux spirituels comme ma grand-mère avait l'habitude de chanter dans sa chorale lorsque je lui rendais visite en Géorgie du Sud», se souvient la femme de 50 ans.

«Je pensais:" Que se passe-t-il? " peut-être que je suis mort et je ne m'en suis même pas rendu compte. "

La maison centenaire de Tanya Washington (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Elle rit à ce souvenir d'un quartier qui est rapidement devenu sa maison. «C'était une belle église. J'ai pensé à quel point c'était incroyable de pouvoir me réveiller et écouter ça tous les dimanches matin.

Mais la scène qu'elle décrit ne ressemble en rien aux maisons de banlieue à l'emporte-pièce qui se trouvent maintenant de l'autre côté de la rue, là où se trouvait autrefois la vieille église. Les chansons qui se sont répandues dans la chambre de Washington sous le soleil chaque dimanche matin ont été remplacées par le silence.

Il y a environ deux ans, les propriétaires de l’église ont vendu le bâtiment à des agents immobiliers privés qui, poussés par les plans de développement de la ville, ont ciblé Peoplestown au cours des dernières années. Les bancs ont été déplacés sur la pelouse, d'où ils ont été vendus, un par un.

Washington a vu l'église être démolie et des maisons d'habitation ont été construites à sa place. Ce n'était pas un spectacle inhabituel dans un quartier où au moins toutes les autres maisons ont été vendues, rénovées ou démolies et remplacées par une maison plus grande et plus chère.

Les nouveaux arrivants qui arrivent à Peoplestown pour s'installer dans ces propriétés sont plus aisés, et souvent plus blancs, que les résidents majoritairement ouvriers qui ont vécu dans le quartier pendant de nombreuses décennies.

«Les bruits sont différents. Les gens sont différents. Tout l'environnement du quartier est maintenant complètement différent », dit Washington.

Nouvelles maisons où se trouvait l'ancienne église (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

C’est un processus d’embourgeoisement qui a déjà transformé la ville d’Atlanta – et les grandes villes des États-Unis – en se mêlant aux injustices raciales non résolues intégrées aux fondations du pays et entraînant le déplacement massif de résidents noirs et à faible revenu.

Peoplestown est l'un des derniers quartiers historiquement noirs à être ciblés pour l'embourgeoisement à Atlanta, qui a l'un des taux d'inégalité de revenu les plus élevés des États-Unis et a été la quatrième ville du pays à embourgeoiser la plus rapide entre 2000 et 2014. Mais alors qu'elle est arrivée plus tard que dans d'autres parties de la ville, lorsque la gentrification est arrivée, elle est venue avec force.

«Arrêtez de déplacer les familles noires»

En 1974, Atlanta est devenue la première grande ville du sud à élire un maire afro-américain, et chaque maire depuis est afro-américain. La ville se célèbre comme le foyer de nombreux leaders des droits civiques, dont Martin Luther King Jr et John Lewis. Ses nombreuses entreprises appartenant à des Noirs et sa forte classe moyenne et supérieure noire ont valu à la ville le titre de «Mecque noire» américaine.

Mais cette image soigneusement construite entre en conflit avec les panneaux rouges vifs implantés dans les pelouses du pâté de maisons de Washington, où il ne reste que quatre maisons là où au moins deux douzaines se trouvaient.

«Maire Bottoms, arrêtez de déplacer les familles noires», indique l’un des panneaux, faisant référence au maire actuel d’Atlanta, Keisha Lance Bottoms. «Arrêtez l'utilisation prédatrice d'un domaine éminent» est imprimé sur un autre.

Signes dans le jardin de l'une des maisons encore debout sur le bloc (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

En 2012, une série de tempêtes a entraîné de graves inondations sur le bloc de Washington, car les eaux de pluie de ruissellement ont submergé un système combiné d'eau et d'égouts construit en dessous et ont provoqué un débordement majeur. Au moins six maisons ont été endommagées.

La ville a pris en charge les frais de nettoyage et de réparation des maisons endommagées, dont au moins une a été inondée de plusieurs centimètres d’eaux usées, car l’incapacité de la ville à moderniser le système a causé les débordements. Mais les habitants disent que la ville n'a pas terminé toutes les réparations et en réponse, plusieurs résidents ont intenté une action en justice.

Environ un an plus tard, en 2013, la ville a proposé d'acheter les maisons endommagées dans le cadre d'un règlement avec les familles et afin de construire un étang à l'emplacement du débordement pour atténuer les inondations dans le quartier. La ville aurait dit aux habitants que s’ils n’acceptaient pas l’offre de la ville, ils finiraient par en recevoir beaucoup moins à l’avenir et les auraient avertis que la ville prévoyait de prendre tout le pâté de maisons de toute façon.

Alors que quelques-unes des familles se sont installées avec la ville à cette époque et se sont séparées de leurs maisons, la plupart ont choisi de refuser les offres de la ville et de rester. En 2014, cependant, la ville a approuvé l'utilisation du «domaine éminent» – qui permet au gouvernement d'exproprier une propriété privée à usage public – pour construire un étang et un parc sur le site. En 2015, les autres familles du quartier ont reçu des lettres de la ville les informant qu'elle aurait besoin d'acquérir leurs propriétés.

L'espace vert où se trouvaient autrefois plus de 12 maisons et où la ville envisage de construire un étang et un parc (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

À la place de leurs maisons, il prévoyait de développer un projet d'infrastructure verte de 65 millions de dollars qui devrait inclure un jardin japonais, des gazebos, plusieurs bassins de rétention et des zones de biorétention pour traiter les eaux pluviales.

La décision a changé la vie des familles du quartier, dont la plupart ont fléchi sous la menace de l'éminente ordonnance du domaine de la ville et ont abandonné leurs maisons. Les résidents qui se sont installés avec la ville ont dû signer des accords de non-divulgation leur interdisant de partager le montant qu'ils avaient convenu avec les autres résidents.

Il n'y a toujours pas d'étang ou de parc à Peoplestown, mais le projet prévu a déjà transformé le quartier. Washington et seulement trois autres maisons restent; tous les autres ont été démolis et remplacés par des espaces verts ouverts.

"Cela ne me semblait pas juste", se dit Washington. «Ma maison n'a jamais été endommagée par les inondations. Comment passez-vous du désir d'acheter quelques maisons à avoir soudainement besoin d'occuper un bloc entier? »

Elle soupçonnait que la ville abusait d'un domaine éminent pour stimuler l'investissement privé dans le quartier, alors, avec une poignée d'autres résidents, elle a décidé de le contester.

Ce qui a suivi leur a donné un aperçu, disent-ils, du racisme institutionnel et de la corruption présumée qui ont façonné la gentrification d’Atlanta.

Des décennies de discrimination, d'injustice raciale et de négligence systématique des quartiers à faible revenu et noirs ont peut-être scellé le sort de Peoplestown bien avant l'inondation de 2012, mais les résidents de ces quatre maisons sont déterminés à rester sur place.

Vol blanc

Le mouvement des droits civiques des années 1950 et 1960 – lorsque les Noirs américains ont contesté le système de ségrégation communément appelé «Jim Crow» qui était conçu pour limiter leurs droits après des siècles d'esclavage – s'est accompagné d'un processus de fuite des blancs des centres-villes.

Ce n'était pas différent pour Atlanta, même si, à partir des années 1950, elle se désignait comme la ville «trop occupée pour la haine» et les dirigeants locaux travaillaient à construire une image de la ville comme une ville de prospérité économique et de progrès racial.

Tanya Washington devant sa maison (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Selon Kevin Kruse, professeur d'histoire à l'Université de Princeton qui a écrit un livre sur le vol blanc d'Atlanta pendant la déségrégation dans les années 1950 et 1960, lorsque les Afro-Américains ont été autorisés à s'étendre des quartiers encombrés où ils avaient été consignés dans autrefois entièrement blancs. dans certaines parties de la ville, ils ont été menacés par les suprémacistes blancs et leurs maisons ont été bombardées. Mais lorsque les campagnes de terreur et les appels aux fonctionnaires ont échoué, les habitants blancs ont fait leurs valises, ont vendu leurs maisons et ont complètement déserté la ville.

Dans les années 1970, les Blancs, avec l'aide des programmes de propriété du gouvernement refusés aux Afro-Américains, avaient abandonné en masse les centres-villes et établi des communautés dans les banlieues, dans le but de maintenir des quartiers entièrement blancs.

Depuis la création du pays, les disparités de richesse ont été façonnées par les injustices raciales et la discrimination. En 2016, la valeur nette d'une famille blanche typique était près de 10 fois supérieure à celle d'une famille noire, selon la Brookings Institution, un groupe de réflexion américain. Ainsi, lorsque les Blancs ont quitté les centres-villes, les capitaux ont rapidement suivi.

Des figures géantes sculptées sur Stone Mountain, Atlanta, Géorgie, montrent Jefferson Davis, le seul président des États confédérés d'Amérique avec les généraux confédérés Robert E Lee et Stonewall Jackson (Fichier: Fox Photos / Getty Images)

Tea Troutman, chercheur en développement urbain et organisateur communautaire basé à Atlanta, a déclaré à Al Jazeera que lorsque le capital s'est déplacé vers les banlieues, les industries et les emplois dont les habitants de la classe ouvrière dépendaient ont emboîté le pas. Bien que ce soient principalement des Blancs quittant les villes, «la fuite des riches» a également contribué à l'exode des capitaux, car les résidents noirs et bruns à revenus plus élevés sont également partis, dit Troutman.

«La désindustrialisation s'est produite en même temps que la fuite des capitaux, transformant les villes en ces espaces démunis», explique Troutman.

Des politiques d'austérité ont ensuite été déployées dans la dernière partie des années 70 et accélérées dans les années 80 lorsque l'ancien président américain Ronald Reagan a réduit l'aide fédérale aux villes; cela a entraîné des coupes dramatiques dans les programmes sociaux sur lesquels s'appuyaient de nombreuses communautés déjà marginalisées et exacerbé les problèmes sociaux et économiques dans les villes.

L'une des nouvelles maisons construites dans le quartier (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Au cours des dernières décennies, les villes ont tenté d'attirer des investissements extérieurs pour transformer la négligence et la dégradation des villes en développement et en renouvellement en incitant les personnes plus riches et principalement blanches à retourner dans les centres-villes afin d'augmenter l'assiette fiscale de la ville – en particulier sous la forme de les taxes sur les ventes et la propriété, qui sont les principales sources de revenus des collectivités locales.

Mais comme il est devenu clair pour certains habitants de Peoplestown, le développement urbain et le progrès économique engendrent souvent le déplacement, la dépossession et une violence accrue pour les habitants noirs et à faible revenu des villes.

«La rénovation urbaine signifie l’élimination des nègres» – James Baldwin

Les habitants de Peoplestown ne connaissent que trop bien les modèles injustes de développement urbain.

Lorsque les responsables de la ville voulaient relier le centre-ville d'Atlanta aux banlieues blanches en expansion dans les années 1950, trois grands autoroutes ont été construits à Peoplestown, Summerhill et Mechanicsville, déchirant le cœur de ces communautés établies de longue date et séparant les quartiers frères les uns des autres.

En 1957, la ville a conçu un autre plan de rénovation urbaine et a acheté environ 600 acres de terrain dans certaines parties de Summerhill, Mechanicsville et Peoplestown, supprimant des milliers de résidents noirs et fermant plus de 100 entreprises appartenant à des Noirs afin de faire de la place pour le logement. , des entreprises, des écoles et des parcs qui attireraient les familles à revenu moyen – en grande partie blanches -.

Selon Larry Keating, professeur de planification urbaine et régionale au Georgia Tech Research Institute, le projet était également conçu pour créer un tampon entre les quartiers noirs à faible revenu et le quartier central des affaires dans l'une des nombreuses tentatives visant à maintenir le centre-ville d'Atlanta emplacement pour les Blancs de la classe moyenne en expulsant les résidents noirs de la région.

Le stade d'Atlanta en 1966 (Fichier: Fox Photos / Getty Images)

Le projet, cependant, n’a jamais abouti et l’immense terrain est resté vacant jusqu’en 1964, lorsque Ivan Allen Jr, le maire d’Atlanta à l’époque, décida de construire un stade, maintenant le Atlanta-Fulton County Stadium. Keating dit que le plan était probablement envisagé pour contrecarrer les propositions de la communauté d'utiliser le terrain pour construire des logements sociaux pour les résidents noirs à faible revenu.

Les trompettes de la rénovation urbaine et de la croissance économique ont de nouveau résonné dans la ville tandis que davantage de résidents noirs ont vu leurs maisons démolies pour des places de stationnement supplémentaires autour du stade.

En 1966, le corps d'Harold Prather, un homme noir non armé, s'est effondré avec les maisons, après qu'un policier blanc a abattu et tué le jeune homme de 25 ans à Summerhill. Prather a été arrêté pour infraction au code de la route et informé d'un mandat d'arrêt ouvert. Le jeune homme a fui la police, qui a répondu en lui tirant une balle dans la hanche et sur le côté.

Les frustrations dans le quartier, qui a été réglé en 1865 par des anciens esclaves, avaient atteint leur point d'ébullition et des manifestations et des émeutes de plusieurs jours ont éclaté. Lorsque le maire Allen a tenté de pacifier les manifestations en se tenant au sommet d'une voiture de patrouille de police et en parlant à la foule en colère à travers un mégaphone, il a été accueilli avec des briques, des pierres et des bouteilles. La foule a noyé ses plaidoyers pour la loi et l'ordre en scandant «Black power! Diable blanc!"

Des personnes en deuil attendent que le cortège funèbre du Dr Martin Luther King passe devant le Moorhouse College à Atlanta, en Géorgie, le 9 avril 1968 (Fichier: Keystone / Getty Images)

Ce processus a été rejoué dans des villes des États-Unis. James Baldwin, le célèbre écrivain et activiste, l'a dit sans détour en 1963: «La rénovation urbaine signifie l'élimination des nègres.

Suivant la même tendance, dans les années 1990, alors qu'Atlanta se préparait à accueillir les Jeux Olympiques, la ville s'est à nouveau prise aux bulldozers et a démoli ses logements sociaux. Atlanta a été la première ville américaine à introduire le logement public en 1935 et, en 2011, elle a également été la première à l'avoir entièrement démolie.

Lorsque les plans de rénovation des logements sociaux délabrés d’Atlanta ont été introduits, les résidents noirs à faible revenu se sont vu promettre des logements abordables dans les nouveaux appartements à revenus mixtes qui devaient être construits sur les décombres de leurs anciennes maisons.

Mais des processus de sélection rigoureux, qui empêchaient les résidents à faible revenu de revenir si un membre de leur ménage avait un casier judiciaire ou s'ils n'avaient pas le plein emploi, ont fait en sorte que très peu de résidents déplacés ont été autorisés à revenir. D'autres ont reçu des bons de la section 8, qui subventionnent les coûts sur le marché du logement privé; mais qui limitent également les zones dans lesquelles les destinataires peuvent vivre en fonction des propriétaires acceptant les bons.

De nombreux anciens résidents de logements sociaux qui n'étaient pas admissibles au retour ont été sans abri. Selon Troutman, certaines parties d'Atlanta où se trouvaient autrefois des logements sociaux sont maintenant embourgeoisées et sont les parties les plus chères de la ville, tandis que d'autres zones restent complètement vacantes depuis la démolition des logements.

Le stade olympique d’Atlanta est en construction en 1995 (fichier: John Bazemore / AP Photo)

Dans les années qui ont précédé les Jeux olympiques de 1996, les dirigeants de la ville ont de nouveau vanté haut et fort le progrès économique et commercialisé Atlanta comme le berceau du mouvement des droits civiques, tout en promettant d'énormes avantages pour la communauté. Dans le même temps, environ 30 000 résidents à faible revenu ont été expulsés ou déplacés de la ville.

La ville a décidé de nettoyer les rues de tout ce qui contredisait le spectacle brillant d’un carrefour international en plein essor que les dirigeants d’Atlanta avaient l’intention de présenter au monde. Des milliers de sans-abri, la plupart d’Afro-Américains, ont été illégalement arrêtés et jetés dans le nouveau centre de détention de la ville d’Atlanta, où leur pauvreté ne détournerait pas de la nouvelle image de la ville.

La ville a alloué plus de terres pour la construction du stade olympique du centenaire, situé à côté du stade du comté d'Atlanta-Fulton, ajoutant plus de résidents noirs déplacés aux milliers de personnes expulsées des décennies plus tôt. Peoplestown a de nouveau ressenti le lourd fardeau du développement d’Atlanta.

Selon Haythem Shata, un ingénieur civil basé à Atlanta, la zone où le stade olympique – maintenant appelé Turner Field – devait être construit était en proie à des inondations historiques, documentées au moins depuis les années 1950, car l'emplacement était le site d'un ruisseau traversé par une grande quantité de drainage.

La ville a donc construit deux ponceaux, ou canaux, à partir des deux principales autoroutes pour rediriger les eaux de ruissellement dans une boîte de jonction située sous le bloc maintenant contesté de Peoplestown pour détourner les inondations autour du stade olympique, dit Bill Eisenhauer, un Atlanta – ingénieur et analyste basé au Metropolitan Atlanta Urban Watershed Institute.

La boîte de jonction était déjà le site où au moins 145 kilomètres (90 miles) de conduites d'égout combinées se rejoignent, avant de se relâcher dans une grande ligne principale qui descend en partie sur Atlanta Avenue, où se trouve la maison de Washington, et dans un bassin de débordement d'égout combiné et éventuellement dans une usine de traitement des eaux usées.

Selon Eisenhauer et les résidents qui vivaient dans le quartier à l'époque, avant de construire les ponceaux pour rediriger les ruisseaux vers Peoplestown, le ministère des Transports de Géorgie avait assuré aux communautés qu'une ligne principale de secours serait construite à partir de la boîte de jonction à Peoplestown, à travers Grant Park – une communauté plus riche et principalement blanche située à environ deux miles de Peoplestown et dans le bassin de débordement des égouts combinés à proximité – afin de soulager la pression sur le réseau d'égouts et d'eau à Peoplestown.

Mais le coffre de secours n'a jamais été construit. «Ils (la ville) pensaient qu'il valait mieux perturber la vie du quartier pauvre et noir plutôt que du quartier riche et blanc», déclare Columbus Ward, un éminent défenseur du quartier et résident de longue date de Peoplestown.

Malgré l'augmentation spectaculaire du débit d'eau dans la boîte de jonction, la ville n'a pas construit de capacité de stockage des eaux pluviales supplémentaire en amont de Peoplestown ni ajouté le tronc de secours, explique Eisenhauer, provoquant un débordement du système pendant les tempêtes – dont la pression entraîne les couvercles. de la boîte de jonction et des trous d'homme sautant et des eaux usées se déversant dans le quartier.

Puisque Peoplestown se trouve sur un bassin bas, plus la ville s'est construite après les Jeux olympiques, plus Peoplestown a été inondée par les eaux de ruissellement du béton qui étouffe le sol de la ville. «Nous avons tout ce développement qui se passe autour de nous, mais nous avons toujours le même système d'égouts pluvial qui n'a pas été conçu pour accueillir autant de croissance», explique Washington. «Nous nous retrouvons donc avec des inondations.»

Après les inondations de 2012 à Peoplestown, Kasim Reed, maire d'Atlanta à l'époque, avait engagé une société de conseil nationale pour estimer le coût de construction de la ligne principale de secours, selon Eisenhauer. Mais rien n'en est sorti, probablement parce que la construction de la ligne principale serait trop coûteuse, dit Eisenhauer.

Selon les habitants, la ville ne parvient pas non plus à nettoyer correctement les égouts, ce qui a aggravé le problème. «La ville a créé un problème, puis ils utilisent ce problème pour favoriser la gentrification et nous déplacer de nos maisons», dit Washington.

«Un train en fuite»

Un grand couvercle en ciment, où se trouve la boîte de jonction et la source des débordements, est perché au sommet de la vaste pelouse qui s'étend sur le bloc de Washington et se trouve dans l'arrière-cour de Bertha et Robert Darden, un couple de personnes âgées qui a vécu à Peoplestown pendant trois. décennies. Leur pittoresque maison en briques est adjacente à celle de Washington, à l'autre bout du tronçon Atlanta Avenue du pâté de maisons.

Robert et Bertha Darden devant leur maison (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

«J'ai su dès que j'ai vu cette maison que c'était celle-là; c'est là que j'allais élever mes enfants et fonder une famille », raconte Robert, 70 ans, à Al Jazeera. Son salon est recouvert d'un patchwork de photographies encadrées de ses enfants et petits-enfants; c'est comme entrer dans un album photo de famille.

«Le quartier n’était pas aussi sûr à l’époque qu’aujourd’hui. Mais il y avait tout ce dont j'avais besoin », ajoute Robert, qui avait travaillé comme ingénieur pour la ville pendant des décennies. Sa maison est également située à distance de marche de l'église de la sainteté du temple du Grand Christ, où il a assisté au service depuis 1975 et où il a rencontré et est tombé amoureux de Bertha.

Leur maison était l'une des maisons endommagées par les inondations de 2012. Bertha, 65 ans, a immédiatement craint qu'un déplacement forcé ne s'ensuit.

Les Dardens, avec le reste de Peoplestown, ont vu les quartiers autour d'eux se transformer au cours de la dernière décennie et demie; chacun suivant la même tendance: les résidents noirs et à faible revenu ont été expulsés tandis que les résidents plus riches et principalement blancs les ont remplacés.

En 2005, le BeltLine a été conçu et «a exacerbé ce cycle de gentrification qui était déjà sur un train en fuite», raconte Troutman à Al Jazeera. Le mégaprojet de plusieurs milliards de dollars reliera à terme 45 quartiers à une boucle de 35 km de sentiers polyvalents, de parcs et d'éventuels tramways qui suivent des voies ferrées abandonnées qui font une boucle autour du périmètre et dans le centre d'Atlanta.

Une section d'anciennes voies ferrées est préservée à côté de l'Atlanta BeltLine alors que l'horizon du centre-ville se dresse à l'arrière-plan (Fichier: David Goldman / AP Photo)

Le BeltLine, qui devrait être achevé en 2030, est présenté comme un projet visant à améliorer les transports, à créer des espaces verts et à promouvoir le développement – et est devenu un moteur majeur de la gentrification à Atlanta.

Les auvents d'arbres le long de la BeltLine ombragent les sentiers sinueux qui sillonnent les parcs, les quartiers résidentiels haut de gamme et les zones commerciales bordées de brasseries artisanales, de restaurants et d'appartements de luxe; Les habitants de la ville peuvent se rendre au travail à vélo ou faire le tour de la ville sur le sentier. Le projet a peint une image pittoresque et charmante pour les professionnels jeunes et aisés que la ville souhaite attirer.

Mais cela a provoqué une autre vague de déplacement pour les communautés à faible revenu et en grande partie noires environnantes, provoquant de fortes augmentations de la valeur des maisons – poussant les locataires à faible revenu qui ne peuvent pas se permettre la hausse du loyer et les propriétaires qui ne peuvent pas se permettre l'augmentation des impôts fonciers.

Old Fourth Ward, considéré comme le «point zéro» du développement de BeltLine, était un quartier historique noir au cœur d’Atlanta avec une histoire riche et vibrante; c'est le lieu de naissance de Martin Luther King Jr et la maison de la célèbre église baptiste Ebenezer, où il a servi comme pasteur jusqu'à son assassinat en 1968.

Le quartier, qui est situé le long du sentier du côté est, est maintenant utilisé comme récit de précaution pour d’autres quartiers noirs qui se préparent aux épreuves qui suivent le chemin de BeltLine.

Alors que Old Fourth Ward a été négligé pendant des décennies, de nos jours, de grandes maisons à plusieurs étages, des maisons en rangée et des condos sont construits à côté de vieilles maisons de fusil de chasse, tandis que certains des restaurants et bars les plus populaires de la ville se trouvent dans la région. Le street art est éclaboussé dans le quartier, avec une peinture murale de George Floyd peinte sur le côté d'un bâtiment et, juste en bas de la rue, un autre bâtiment a «Black Futures Matter: End Mass Incarceration» gravé sur toute sa longueur.

À l'instar d'autres quartiers autour du BeltLine, la population noire de Old Fourth Ward a diminué régulièrement, tandis que la population blanche continue d'augmenter. En 2000, 76 pour cent des 12 444 habitants du quartier étaient noirs et seulement 16 pour cent étaient blancs.

En 2015, cependant, la population était passée à 14 321 personnes, mais la population noire était tombée à 49,5% et la population blanche à 39%. Au cours de la même période, le revenu médian des ménages avait plus que doublé, passant de 19 614 $ à 42 627 $.

Un piéton marche le long de la BeltLine, un projet de transport en cours de construction dans l'ancien couloir ferroviaire qui reliera à terme 45 quartiers avec des sentiers publics et une ligne de tramway, à Atlanta (Fichier: David Goldman / AP Photo)

Le long du segment sud-ouest de la BeltLine, sur lequel la ville a débuté plus tôt cette année, les quartiers environnants, dont Mechanicsville, ont vu les prix de vente médians bondir de 68% entre 2011 et 2015. Peoplestown est également situé à l'extrémité sud de la BeltLine.

Selon Troutman, l'effondrement du marché du logement en 2008 a ajouté de l'essence à l'incendie qui ravageait déjà Atlanta. La ville, qui a un fort héritage d'accession à la propriété des Noirs, a été durement touchée. Environ un quart de million de résidents ont perdu leur logement à la suite de saisies immobilières et de nombreux autres ont été pris pour cible par des investisseurs privés qui ont fait irruption pour profiter de la crise.

«Vous avez vu beaucoup de gens se faire approcher pour vendre leur maison à cette époque», se souvient Ward, le défenseur du quartier. «Et c'est à ce moment-là que de nombreuses personnes étaient vulnérables à la vente de leur maison parce qu'elles ne pouvaient plus se les payer.

«Nous avons également vu de nombreux responsables de l'application du code de la ville arriver en ce moment», ajoute-t-il. «Ils disaient aux gens qui n’avaient déjà pas les moyens de payer leurs impôts et leurs factures qu’ils devaient peindre leur maison ou installer un nouveau toit. Il semblait presque que tout le monde se réunissait dans le seul but d'expulser les gens du quartier.

Mais rien n’a préparé les habitants de Peoplestown aux changements radicaux qui étaient sur le point de se produire.

Une vue d'une John Lewis Freedom Parkway vide dans le centre-ville d'Atlanta depuis le pont de Jackson Street en avril 2020 à Atlanta, en Géorgie (Fichier: Kevin C Cox / Getty Images / AFP)

«Restez immobile»

De nombreux habitants du bloc contesté de Peoplestown s'étaient initialement engagés à rester ensemble et à combattre la ville, dit Bertha. Mais après 2015, les habitants ont bouclé, un par un, se sont installés avec la ville et ont déménagé.

«De nombreux habitants de Peoplestown sont des seniors», explique Bertha, une pasteure évangéliste. "Ils n'avaient ni l'énergie ni les ressources pour combattre la ville et ils ont abandonné et sont partis."

«C'était vraiment difficile pour nous», poursuit-elle. «Tu partais le matin et une maison serait là, puis tu rentrais dans l'après-midi et la même maison serait démolie en décombres.»

Robert et Bertha Darden avec leur famille devant leur maison (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Le reste du quartier, quant à lui, a subi des pressions agressives de la part d'agents immobiliers privés pour qu'ils vendent leurs maisons, dont les prix devraient augmenter considérablement après la construction de l'étang et du parc. Les résidents continuent de recevoir des appels téléphoniques plusieurs fois par semaine, des courriels réguliers et même des cartes postales immobilières qui affichent des photos de leurs propres maisons, les incitant à vendre.

«Vous êtes ciblé dans ce processus prédateur, et en même temps, le quartier change autour de vous», dit Troutman, qui a travaillé avec la communauté de Peoplestown. «Il y a quelque chose qui pèse sur votre âme et votre esprit lorsque vous levez les yeux et tout ce que vous aimiez dans votre communauté s'est asséché – que ce soit les personnes que vous connaissiez depuis des années qui sont déplacées ou les endroits que vous fréquentiez qui ont fait de la communauté un foyer pour vous . »

Mais «ce sont en grande majorité la pression d'être pauvre et la pression d'être piégé dans une communauté sous-évaluée et mal desservie qui poussent les gens à vendre leur maison», ajoute Troutman. Les agents immobiliers privés retourneront ensuite les propriétés, les vendant parfois pour le double ou le triple du montant, disent les résidents.

Selon Robert, les familles d'Atlanta subissent un «déplacement intergénérationnel» et certains des résidents qui ont récemment été déplacés de Peoplestown s'étaient installés dans la communauté après que l'embourgeoisement les ait poussés à quitter Old Fourth Ward.

Robert et Bertha Darden avec leur famille devant leur maison (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Bertha et Robert savaient qu'ils devaient prendre une décision – faire ses valises et partir ou rester et se battre. Ils n'avaient aucune raison de croire qu'ils auraient une chance de gagner et défier la ville causerait inévitablement des difficultés financières et mentales pendant ce qui était censé être leur âge d'or.

«Nous n’avions pas la réponse, alors nous nous sommes tournés vers Dieu», dit Bertha.

Ils ont prié pour obtenir une direction. «Dieu a parlé à mon cœur un soir et m'a dit de« rester tranquille »», dit Bertha; elle ne savait pas que Robert avait prié et reçu la même réponse cette nuit-là.

«Le lendemain matin, Robert est venu me voir et m'a tenu la main et m'a dit:« Nous sommes dans un combat et pour gagner, nous devons rester dans le combat. Nous devons rester immobiles »», se souvient Bertha. "J'étais choqué. Dieu nous a parlé et on nous a clairement dit de ne pas bouger.

Le verset biblique qui a convaincu Robert et Bertha de rester immobiles (Jaclynn Ashly / Al Jazeera)

Bertha s'arrête de son histoire pour prendre une Bible sur la table de son salon; elle passe au crible les pages jusqu'à ce qu'elle trouve l'Écriture qu'elle et Robert avaient tous les deux lues. Frappant son doigt sur la page, elle lit à haute voix: «Et Moïse dit au peuple: Ne craignez pas, ne vous arrêtez pas, et voyez le salut du Seigneur, qu'il vous montrera aujourd'hui, car les Egyptiens que vous avez vus aujourd'hui, vous ne les reverrez plus à jamais.

«Le Seigneur combattra pour vous, et vous vous tiendrez tranquille. Et le Seigneur dit à Moïse: Pourquoi me cries-tu? Dis aux enfants d’Israël d’avancer. »

Cette Écriture est tirée du Livre de l'Exode dans l'Ancien Testament et décrit la délivrance des anciens Israélites de siècles d'esclavage en Égypte.

«Dieu nous a dit de rester immobiles. Alors, pourquoi envisagerais-je de vendre ma maison maintenant? Dit Robert. Il parle d'un ton bas et neutre. «Peu m'importe combien d'argent ils offrent, je ne vends pas. Mon père est déjà riche en maisons et en terres. Des milliers et des milliers de collines lui appartiennent. Leur argent ne signifie rien pour moi.

Une continuation du mouvement des droits civiques

La décision de rester et de combattre la ville n'a pas été facile pour les Dardens. En 2016, la ville a poursuivi les habitants et condamné trois des maisons. L'angoisse perpétuelle d'être éventuellement expulsé et de se voir retirer à tout moment la possession la plus chère a pesé lourdement sur le couple.

«Cela fait huit ans maintenant. Il y a eu des hauts et des bas », dit Bertha. «Mais Dieu nous réconforte à travers cela, même si nous avons des moments qui nous donnent envie de nous allonger et de pleurer.

Maison de Robert et Bertha Darden (Lynsey Weatherspoon / Al Jazeera)

Les Dardens et Washington disent à Al Jazeera que la ville les a également systématiquement harcelés depuis qu'ils ont refusé de quitter le bloc. Dans une répétition de ce que Ward a décrit pendant la Grande Récession, les inspecteurs du code de la ville ont ciblé la maison des Dardens. After being visited by code inspectors several times, Robert posted an officially stamped letter confirming their house had already passed a city code inspection onto the front door – in the hope of warding off future inspectors.

The city also sent a company to both the houses to shut their gas off to prepare for demolitions. “We all just happened to be home that day. But imagine if we weren’t?” Bertha says, incredulous. “They didn’t send us a letter or call us to warn us that this company is coming over to turn our gas off so our home can be demolished.”

“They just harass us,” she adds. “They are constantly trying to intimidate us. They really thought we’d just tire out and leave by now.”

A photo of Robert and Bertha Darden (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Police vehicles also often park directly outside their houses, they say, surveilling each end of the contested block. “We’ve never seen the police do this until we were sued by the city and started our fight,” Bertha says. “They still come a few times a month and just sit there watching our homes.” A spokesperson for the Atlanta Police Department denied this allegation.

Washington, who had stopped by the Darden’s home for a visit, interjects: “If this is another one of the city’s intimidation tactics, they will be disappointed because we’re not intimidated. I look at it as a positive – like wow, now we got the police protecting us.” She throws back her head and laughs.

Washington and the Dardens are also continuing to make payments on their mortgages even though their names have been removed from the title deed and replaced by the city of Atlanta. “I owe it to the bank so I have to pay. But I technically haven’t owned my home for years. The city owns it, but I’m still making payments on it,” Washington says.

Tanya Washington holds a photo of one of the real estate postcards that private realtors send to residents in Peoplestown. It has a picture of her house on it, urging her to sell (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Robert says their decision to fight the city is a continuation of the civil rights movement. Their protest reaches far beyond the structure of their home, and interweaves with their ancestors who made the decision to fight before them.

“There’s nothing new under the sun,” Robert says with a shrug. “Generations before us had to go through this, so it’s really not anything new to us. I remember growing up as a child in Georgia and at that time segregation was normal. I remember going to some stores and restaurants that would have big signs saying ‘For Whites Only.’”

“My mother always taught me to depend on God and through that I was able to follow instructions and see beyond what was going on in front of me. This helped me and my struggle with all that was going on in the 60s,” he says.

“Now, 50 years later, we’re still going through things that we thought were behind us. And you can’t help but see it. But I’m not worried because I know who I am and I know whose I am. God is always in control. Satan don’t play fair. But my God don’t play at all.”

Robert leans forward, clasps his hands together, crosses his legs, and continues: “My mother was heavily involved in the civil rights movement and she taught me how to fight. It’s not just necessary for us. This fight is necessary for the generation that’s coming up. The generation before led us and now we have to lead the generation behind us.”

Robert Darden in Peoplestown with crepe myrtles blooming behind him (Jaclynn Ashly/Al Jazeera)

‘Evil is persistent’

In 2017, the residents on the block obtained emails they say prove their suspicions that the city was abusing eminent domain to further a green infrastructure project that was outside the scope of assuaging flooding in the neighbourhood.

In a series of emails from 2013, a city engineer who was managing the Peoplestown project, Kimberly Palmer – now Kimberly Scott – addresses the plans of Atlanta’s former watershed commissioner Jo Ann Macrina, who devised the pond and park project in Peoplestown.

As another city employee continuously states in the email thread, which was seen by Al Jazeera, Macrina “supports moving forward with the largest pond possible in Peoplestown,” Scott responds: “the present modeling results do not validate the need for a retention pond in Peoplestown (…) the city doesn’t have technical data to support the proposed land acquisition and proposed design underway.”

Scott, the author of the emails, tells Al Jazeera that in the late 1990s, a federal judge issued consent decrees for combined sewage and sanitary sewer overflows after Atlanta was sued by a watchdog over pollution in the river and its tributaries owing to the lack of maintenance of its sewer system.

According to Scott, who had worked as an engineer for the city since 2007 and managed and designed several projects in response to federal consent decrees, the pond was being planned in Peoplestown in response to these consent decrees before the 2012 flooding as part of a multiphased project to mitigate flooding in and around the neighbourhood, which included the construction of permeable pavers and a stormwater detention vault.

Scott became the manager of the Peoplestown project after the 2012 flooding. “The city is mandated by the federal government under the federal consent decree to provide capacity relief and eliminate overflows due to Atlanta’s burdened and failing sewer system,” Scott says, which has caused localised flooding throughout the city.

“But I was taught to always minimise the impacts on residents and make sure you’re not displacing them with your engineering. You’re there to solve a problem, not create more problems,” she adds.

Scott tells Al Jazeera the pond was only supposed to be constructed around the junction box, which is the source of the overspills, and would have necessitated taking about four homes on the block. But before they were able to finalise the data, the footprint of the project was expanded to include the entirety of the now contested block.

Two cyclists are seen riding down an empty Marietta Street NW in between the CNN Center and Centennial Olympic Park on April 4, 2020 in Atlanta, Georgia (File: Kevin C Cox/Getty Images/AFP)

The city’s leadership, and in particular the Department of Watershed Management, “made the call to rush ahead with eminent domain for this project before getting finalised modelling analysis for the area to be able to better determine what the project needed to be,” Scott explains. “The city is only supposed to utilise eminent domain as its last recourse.”

“Part of my role and responsibility was to make sure we had final engineering data to best determine what needed to be done in the area – and that was not done,” Scott says.

“There was no data that justified going from what we thought was four homes at the low point where the flood happened to now a total of almost 25 homes,” Scott adds. “They were pushing ahead with a project that would displace a whole block of people for a green infrastructure project that had not been validated by engineering data.”

Scott says she tried to sound an alarm over the project. But in 2014 when she took her concerns to Macrina, her superior, she was swiftly fired. Two weeks later, the city pushed through the eminent domain ordinance.

Al Jazeera reached out to the city’s Department of Watershed Management for comment numerous times, but did not receive a response.

“It was environmental racism,” Scott tells Al Jazeera. “You’re providing an amenity that is supposed to be there for functionality and to solve an engineering problem. But now you’re using consent decree requirements that mandate fixing this issue to displace people and basically increase property values to bring a certain look and a certain socioeconomic status to the area.”

Macrina, meanwhile, has recently been charged with bribery, conspiring to commit bribery, and aiding and abetting the preparation of false income tax returns in an ongoing federal corruption investigation at city hall.

“We knew in our hearts and in our spirits that something was wrong, and this is why we were all somehow instructed to stay,” Washington says. “These emails were written before they demolished the first house. They knew they didn’t need to take the whole block and still went ahead and bulldozed people’s homes.”

According to Gary Spencer, the lawyer for the Dardens and Washington, the emails were obtained through discovery, but the city did not provide them until three days after the judge ruled in favour of the city, and buried them within tens of thousands of unrelated and jumbled documents.

A gentrified house next to an older house in the neighbourhood (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

The residents now must conclude another hearing to determine just compensation, decided by a jury trial, before they can appeal the ruling, Spencer says. Owing to the COVID-19 pandemic, the trial is not expected to be scheduled any time soon.

Jeffrey House, from the engineering consulting firm House Moran which was hired by Washington and the Dardens, tells Al Jazeera that to this day the city has not provided the legal team with the hydraulic modelling and engineering data, which he says would have served as the basis for the city’s proposed project.

“I’m very confident that if they (the city) have the model justifying taking every single home on this block they would have shoved it in our face by now,” House says. “The fact that they’re not indicates they do not have the modelling to back any of this up.”

“This was a clear case of the city being a bully and trying to take advantage of Black people in the city,” he adds. “It was a sham process the city engaged in. They deliberately withheld information and tried to stifle the lawsuit every step of the way.”

After the email discovery in 2017, the residents thought the worst was over and the city would inevitably settle with them so they could stay in their homes. “The truth was lined up so it was undeniable,” Washington says.

But the new information has done nothing to deter the city’s goal of constructing the pond and park in the neighbourhood. “The corruption has continued,” Washington says. “The city is going on as if we don’t know that they’re lying. They won’t stop because they don’t want us to set an example for other residents facing displacement in the city.”

“Imagine how many other times the city has done something like this and ruined peoples’ lives,” she continues. “We are one small part of something much larger. We were just the first ones that fought long enough to piece things together.”

“But evil is persistent,” she says. “We’ve already experienced a partial victory now that the truth is out. Even if they come and bulldoze our homes and put us out on the streets, everyone will know that this was all done based on a lie.”

A banner outside Tanya Washington’s house (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

A meeting between the Dardens and Atlanta’s current mayor Keisha Lance Bottoms in April of last year to present House Moran’s alternative modelling that would provide a “win-win solution,” allowing the city to go ahead with their project without demolishing the four remaining homes, also proved fruitless – and the city has continued to march on with its initial plans.

Al Jazeera reached out to the city numerous times for comment on all of the allegations raised by residents in Peoplestown, including the city’s alleged harassment and its attempts to hamper the lawsuits, but did not receive a direct response. Al Jazeera also requested a comment from three lawyers representing the city, but they did not reply.

In response to Scott’s allegations, Michael Smith, a spokesperson at the mayor’s office, told Al Jazeera that Scott was “only involved in the early stages of the project” and that the hydraulic modelling has been refined since her dismissal which “continues to confirm that the project is very much needed to provide relief to the combined sewer system” in Peoplestown.

But the legal defence has still not been provided with this modelling, despite requesting these documents in discovery, House says. Al Jazeera also requested several times over the course of two months for the city to share its engineering modelling, but was not provided with these documents.

Smith says the city is “still pursuing the project in order to provide the necessary capacity relief to reduce the historic flooding. Courts have consistently decided in favour of the city’s efforts to strengthen the community’s water sewer infrastructure to prevent severe flooding.”

“The city never desires relocation as a solution, however these tough decisions are made in the best interests of the community as a whole for safety and protection of residents’ health and property.”

Robert and Bertha Darden (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

‘Mayor of Summerhill’

The streets of Peoplestown are lined with blooming crepe myrtles; the trees arch over the neatly paved roads, providing a partial umbrella for cars slowly cruising past colourful, multi-storey homes; the purplish petals fall off the branches and sprinkle the sidewalks.

For the new residents, these blossoming trees are likely a beautiful component of a neighbourhood that is promised to produce more attractive scenery once those four homes, still lingering and persistent, are finally demolished and the much-awaited pond and park constructed in their place.

But for the original residents of Peoplestown, including the steadfast few still living in those four homes on the contested block, these vibrant and budding trees are more than just an aesthetic addition to the neighbourhood’s streets; their soft pedals gently kiss the ground of Peoplestown, where the legacy of the neighbourhood’s late matriarch Mattie Ansley Jackson twists and turns like roots embedded deep in the soil.

Sheryl Calhoun, Mattie Jackson’s daughter, stands outside her late mother’s house. Jackson’s commitment to community activism began when she was just 14 and last until her death at age 98 in August (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Jackson, who passed away in August at age 98, was a beloved member of the community and had lived in the neighbourhood for more than half a century. Her house is on Ormond Street, running parallel to Atlanta Avenue, on the other side of the contested block, which up until a few years ago was considered part of the Summerhill neighbourhood.

At just 14, she began what would become a lifelong commitment to community engagement and activism when she went door-to-door around Summerhill and collected money from residents to get them access to indoor plumbing and electricity.

She quickly became a powerful advocate for low-income and disadvantaged residents in Atlanta as she tirelessly pushed for community representation and worked to safeguard the interests of the city’s poor.

“She was a fighter,” Sheryl Calhoun, Jackson’s 62-year-old daughter, tells Al Jazeera from the porch of her mother’s home; on the front of Jackson’s brick house is a golden plaque dedicated to Jackson from the community, which states that her home will “forever remain a tribute to her service, her legacy and her leadership”.

“Despite her small frame, she was a powerful woman. She fought for people and she would help anyone who needed it,” says Calhoun, who grew up in Peoplestown. “All the mayors of Atlanta came through here to get my mom’s support and everyone in the neighbourhood would come over and ask my mom who they should vote for.”

Jackson, who earned the nickname “the mayor of Summerhill,” was selected as a member of the Atlanta Committee for the Olympic Games when the city was competing to host the Olympics, which she had hoped would bring improvements for the city’s residents.

Mattie Jackson fought the gentrification of her neighbourhood until her last breath (Jaclynn Ashly/Al Jazeera)

Jackson was chosen to attend the Olympics in Barcelona in 1992 to bring back ideas about how to improve Atlanta to host the games. It was in Barcelona where she got the idea to beautify the streets of Peoplestown and the surrounding neighbourhoods by planting crepe myrtle trees up and down the pavements.

Jackson also ran with the Olympic Torch in Atlanta during the 1996 games when she was in her 70s; little did she know that the promises of development and economic opportunities lauded by Atlanta’s leaders ahead of the Games would decades later cause the erosion of the neighbourhood she had dedicated her life to protecting.

When the city moved to take the block, Jackson stood tall with her neighbours and joined them in fighting the city – and continued to do so until she took her last breath. She knew the amount the city was offering for her house would leave her priced out of the area and displaced from the neighbourhood that served as the backbone of her identity and soul, Calhoun explains.

Like the other residents, Jackson believed “the city wasn’t being truthful,” Calhoun adds. But of all the years Jackson had spent standing up for the poor and downtrodden – marching boldly through segregation, the civil rights movement, and urban decay – it was the fight to save her home and neighbourhood that left some of the darkest and most painful bruising.

“She had to watch all the homes being demolished around her,” Calhoun explains. “It stressed her out so badly and it had a huge effect on her psychologically because she felt powerless to help her neighbours and she knew that any day she could be next.”

“This house is the centre of our family,” Calhoun adds. “This is Big Momma’s house. We have six generations that are all connected to this house. My mom used to tell the city: ‘you better move my house with me because there’s no way I’m leaving without my house.’”

Pushed into ‘early dementia’

In 2016, then-Mayor Kasim Reed announced that Jackson would be given special permission to stay in her home, noting that she has been a “pillar in her community,” and that the decision was made “out of respect for her contributions to her city.” The other residents, however, would still need to relocate.

“My mom knew they had only given her permission to stay because they thought she would die soon,” Calhoun explains, adding that Jackson had warned Reed at the time: “You think I’m going to die, but I’m going to outlive all of you.”

Mattie Jackson was known as the ‘unofficial mayor of Summerhill’ (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

But instead of Jackson being able to relax, the decision to let her stay while her neighbours were facing evictions only placed more weight on Jackson’s shoulders. “She knew it was wrong and that it wasn’t fair,” Calhoun says. “How can you tell one person they can stay while everyone else has to leave? It just made all of it worse for her. But she kept going to the protests and supporting her neighbours’ fight against the city.”

Although Jackson was permitted to stay, her house was essentially made worthless, Don Evans, the lawyer who had handled Jackson’s legal case, tells Al Jazeera. The condemnation of Jackson’s home was approved at the same time as the other three remaining homes on the block; however, the city did not proceed in condemning her home after Reed’s decision and Calhoun’s name is now on the title.

“But they can’t get a loan on it and no one would buy a house whose condemnation has already been approved by the city,” Evans says. “The city has taken the family’s most valuable asset, encumbered it and made it impossible for them to get any value out of it.”

“The family just has to wait,” Evans adds. “In order for the property to be condemned, the city first has to get an attorney and file paperwork. But if the city doesn’t proceed then the house isn’t condemned. This is the limbo the Jackson family has been living under all this time.”

The stress of potential displacement and watching her neighbours’ homes crumble under the weight of bulldozers pushed Jackson into “early dementia,” Calhoun says. It was a trauma that followed her until her last days.

Inside Jackson’s home, a week before she passed away, piles of boxes sat in the living room and more were stacked tall in an adjacent room – as Jackson rested, sound asleep, on an in-house hospital bed.

Mattie Jackson’s home (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

“When the dementia started and she was losing her memory and becoming more confused, she became obsessed with packing,” Calhoun says. “She was constantly pulling out suitcases and packing up all her belongings. We have boxes stacked up in all the rooms. She was convinced she was going to be evicted at any moment.”

“In her dementia, she would just suddenly turn to us and say: ‘They want my house.’ She would just bring it up all the time. If we brought her to the living room, she’d sit there and look around, and then ask: ‘This is my house, right?’ She would sometimes tell us: ‘Don’t you let them take my house. This is my house. I paid for this house.’”

Calhoun continues, her voice sharp and confident: “The city’s just been waiting around for my mom to die. But now they are going to have to fight me and I’m worse and even more stubborn than my mother.”

‘Jim Crow mentality’

Dwayne Adgar, 46, is the last unmovable resident on Peoplestown’s contested block. He lives next door to Jackson on Ormond Street. Blue paint peels down from the sides of his modest home, giving it a rundown look compared to the freshly painted tract homes and mini mansions taking over the neighbourhood.

Adgar bought his home 20 years ago and paid in cash, he says, because at that time banks would not issue home loans for the area. “Fast forward 10 years, and they’re giving white folks home loans, remodelling loans, this loan, that loan, get your house torn down and build another one on top of it loan,” Adgar says.

“Just a few years ago, we couldn’t do anything with our homes without paying cash,” he adds. “But get you a couple white folks in the neighbourhood and everything changes.”

Dwayne Adgar outside his house (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Unlike the other residents on the contested block, Adgar is not entirely against settling with the city and parting with his home. But after years of negotiations, he has still not been offered what he considers to be fair compensation for his property.

“Dealing with the city of Atlanta, I’ve gotten a full history lesson on systemic racism,” Adgar tells Al Jazeera, as he takes a seat at a table on the porch outside his home. “They’re coming at me with this Jim Crow mentality like because I’m a Black man I don’t deserve to leave an inheritance to my family and I shouldn’t get a fair market rate – or I’m not intelligent enough to know the value of what I have.”

“If I settle for what they’re offering me right now, I’d be kicked out of the city,” Adgar adds. “They would turn me from a homeowner to a renter. Every commercial you see on TV is telling you to buy a home in America and that it’s the best investment you can make.”

“But when I do it, it has no value. If you’re going to gentrify this area then why not allow us to get some benefit from it just like everyone else? But for us they think we should be happy with these scraps the city is throwing at us.”

“And that’s why me and the city haven’t even come close to an agreement because the city is operating from this Jim Crow standpoint,” he continues. “They have a racist attitude towards me, and then that’s translated into the offers that the city makes me – and then they act like I’m being unreasonable. But if they’re not offering me enough to buy back into my own neighbourhood then what are we really talking about here?”

According to Evans, who is also representing Adgar, the city is offering Adgar about $250,000 for his home. Some houses around Adgar, meanwhile, are being sold from $400,000 to more than $600,000.

Evans explains that when the city condemned the homes, it estimated what it believed the houses were worth and deposited that amount into the court’s registry; the residents cannot access those funds without acquiescing to the city’s legal condemnation of their homes. However, the city, which now technically owns the homes, can.

Adgar took out a mortgage loan from Bank of America to do repairs on his home several years ago, which he was paying back in $200 monthly installments. After Adgar’s home was condemned and transferred to the city’s ownership, the city withdrew $50,000 from the funds in the court’s registry to pay off the rest of what was owed on the mortgage loan; now just $200,000 remains.

Adgar says he has also been tormented by the city. A few years ago, he received an eviction notice during the holidays, around Thanksgiving, that aimed to evict him by Christmas when many services are closed and it would be harder for Adgar to challenge the order. At the time, his two daughters, who are both now in their 20s, were living with him, but he sent them to live with relatives in Florida after the eviction notice.

“Who would want their kids to come home and see all of their stuff thrown out in the middle of the street? They made me feel like I could be evicted from my house at any moment,” Adgar explains.

A sign in Robert and Bertha Darden’s home (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

According to Evans, the city had nearly demolished Adgar’s home in 2015 while bulldozing other homes on the block, forcing Evans to rush to get a temporary court injunction.

Last month, the city filed a motion of contempt, requesting the court order the immediate eviction of Adgar owing in part to him not paying rent to the city for three years. Evans and Adgar tell Al Jazeera the city did not inform them he was expected to pay rent during this time.

“The city can end the legal argument by evicting Adgar and simply bulldozing his house and it appears that’s what they’re trying to do,” Evans tells Al Jazeera. “If we’re raising the legal issue of the condemnation of Adgar’s home, and for some reason the Adgar home disappears, it’s no longer a legal issue.”

“So if the city is able to evict Adgar, they would be free to make the Adgar home disappear and essentially end the legal fight with a bulldozer,” he adds.

The motion also requested the city be provided the three years of backed up rent it says Adgar owes to them – the amount of which would be determined based on the rental value of the property. This undetermined amount would be withdrawn from the $200,000 left in the court’s registry, which would have been provided to Adgar if he lost his appeal – and thus his home.

“They want to kick him out and keep all the money, too,” Evans explains. “The city is attempting to reduce Adgar from a proud homeowner in the city of Atlanta to a homeless person.”

The city’s renewed attempt to evict Adgar has also come amid the global COVID-19 pandemic, which has killed hundreds of thousands of Americans, and despite a federal moratorium on evictions. The Dardens and Washington are also expecting the city will similarly move to evict them soon. Earlier this month, the Dardens received a letter from the city warning of further actions, which Spencer says preempts an eviction notice.

“It’s outrageous behaviour,” Evans tells Al Jazeera. “It’s hard to describe this behaviour of city officials to their own citizens as anything else but inhumane. It shocks the conscience that they would try and push someone out of their home in the middle of a pandemic.”

Assortments of moving boxes, stacked on top of one another, also line the inside of Adgar’s home; about 90 percent of his belongings have been boxed up and packed away for at least four years now, Adgar says, in case the city moves to expel him.

Dwayne Adgar outside his house (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

“It gets unsettling and nerve-wracking over time,” Adgar tells Al Jazeera; heaviness and exhaustion seem to drift behind his eyes. “You want to do work and invest in your house and make it a home. But how can I put work into a home that I don’t own any more and that the city can just come and knock down like they did all the others?”

“It feels like you’re living in a tenement yard or in a camp because nothing is yours. You spent years working to own a home and after all that you don’t own anything.”

But Adgar does not think the city’s behaviour is unique, or even surprising. “They’re coming from a position of racial authority,” he reflects. “They’ve always short-changed Black people; they know if they just make them mad enough or exhaust them or wait them out long enough, eventually those Black people will have financial problems and then they’ll come and take their property. This is what they’ve done for years.”

Erasing a community

Calhoun’s anger and bitterness is palpable. “This used to be a neighbourhood. We all knew each other,” she says. “You’d come outside and wave and talk to each other. We helped each other out. We had a community.”

She remembers the summer months when the children of Peoplestown played on the streets and hung out on Jackson’s stoop; they ran from house to house, chatting to each other through screen doors. When the humid Georgia heat cooled down in the evenings, the streets of Peoplestown would come alive, as residents sauntered outside to converse, laugh and socialise.

Sheryl Calhoun remembers how the neighbourhood children used to sit on her mother’s stoop but says that sense of community has gone now (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

“All of that’s gone now,” Calhoun reflects. “They took a neighbourhood and they turned it into a hood. There’s no sense of community now.”

The residents say they often face antagonism from some of the newcomers trickling into the neighbourhood. “They look at us like we don’t belong here,” Calhoun says, gesturing to the homes across the street. “Some of them can’t wait until they tear our houses down and get to walk their dogs in their little park. They act like us being here for 50 years is somehow interfering with their lives.”

Calhoun’s irritation is understandable; not only is this planned project, which is supposed to curb flooding that residents in Peoplestown have complained about for decades, not meant for them, it necessitates their erasure from the neighbourhood – and possibly from the city of Atlanta.

“The pond and park are supposed to increase the value of the homes,” Washington says. “So they (the new residents) want us gone so they can live next to Japanese walking trails, a gazebo and a waterfall. A lot of them are liberal. You see them walking with Black Lives Matter signs and going to the protests.”

“But when you talk to them about who should be in their neighbourhood and who shouldn’t be and what’s standing between them and a higher property value, that’s when their true colours start to show,” she adds.

A Black Lives Matter memorial in the neighbourhood (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Some of the newcomers directly blame the remaining residents on the contested block for the continued flooding issues in the neighbourhood. “The city could have fixed the flooding a long time ago,” Adgar says. “But the city made the conscientious decision not to, so they could make us look more like enemies to our neighbourhood and community.”

“Now when it rains and floods our neighbours don’t look at the city, they look at us like us not moving is the reason for all of these flooding issues. The city is trying to paint it up as these problems being our fault because we won’t leave.”

Peoplestown has also faced an uptick in police activity, Ward says, because the new residents “are always calling the police for no reason”.

“If a group of young Black men are walking together, they’ll assume they’re up to no good and call the police,” he tells Al Jazeera. “They assume our young people are criminals or they’re engaging in criminal activity without knowing them at all.”

People use a walking and biking path with ‘Black Lives Matter’ painted on it, in Atlanta, Georgia, on June 20, 2020 (File: Elijah Nouvelage/Reuters)

Fifty-four years after Prather’s body crumbled to the pavement, yet another unarmed Black man’s blood stained the streets of Peoplestown. In June, someone called the police on Rayshard Brooks, a 27-year-old father, after he fell asleep in his car at a Wendy’s drive through, located near the contested block. Brooks, who was intoxicated, ran away from police when they tried to arrest him; Garrett Rolfe, a white police officer, chased after Brooks and shot him in the back, killing him.

Protests and riots erupted following the shooting; the neighbourhood, which has been gasping for breath under the weight of decades of urban renewal and gentrification, once again became engulfed in plumes of tear gas and smoke as grieving protesters set alight the Wendy’s and burned it to the ground.

The homes on the contested block in Peoplestown look insignificant, almost powerless, compared to the vast green area surrounding them, which sits calmly, waiting for the remaining residents to be expelled so it can finally swallow their homes.

But the residents’ fight has not only thrust a thorn into the city’s development plans in the neighbourhood; they have angrily stomped their feet on a system of racial injustice that has ripped through countless Black lives across the United States – leaving trails of displacement, dispossession, pain and death in its wake.

Dwayne Adgar says he likes some of the changes in the neighbourhood but is opposed to the city’s efforts to make sure ‘there’s no one left who remembers what it was like before’ (Lynsey Weatherspoon/Al Jazeera)

Despite the long road ahead and the neighbourhood transforming around them, often making them feel like strangers in their own community, the stubborn residents are not giving up. And for some, like Adgar, not all the changes in the neighbourhood have been negative.

“I like some of what they’ve done in the area,” he says. “I’m not against change. But the thing that I don’t like is they are trying to make sure that I am no longer a resident of this new city of Atlanta.”

“We’re not part of their plan at all. We’re in the way of their plan,” he adds. “They’re trying to make sure there are no remnants of the old neighbourhood and there’s no one left who remembers what it was like before – as if the contributions our local heroes, like Mattie Jackson, made to this neighbourhood don’t matter at all. They won’t stop until the whole neighbourhood and our history are erased and white-washed over.”

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