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L'Inde fait la course pour construire des routes frontalières et des ponts à la hauteur de la Chine Asie-Pacifique

Ligen Eliyas tourne habilement le bras hydraulique de la pelle pour pousser un énorme rocher dans la rivière Zanskar en contrebas dans un nuage de poussière, dégageant un autre terrain pour une autoroute stratégique que l'Inde est en train de construire à la hâte près de la frontière chinoise.

Le chantier de construction près du hameau de Chilling dans la région du Ladakh est à environ 250 kilomètres (150 miles) à l'ouest de la zone où les troupes indiennes et chinoises sont enfermées dans l'affrontement le plus grave depuis près de 50 ans.

Mais lorsqu'elle sera prête, la route offrira le seul accès toute l'année à de grandes parties du Ladakh, y compris la zone frontalière. Cela contribuera dans une certaine mesure à amener l'Inde à égalité avec la Chine, qui dispose d'un réseau de routes et d'héliports de son côté de la frontière.

«Cela deviendra beaucoup plus facile pour l'armée une fois que cette route sera terminée», a déclaré Eliyas, avec des parties de son visage et un uniforme kaki recouvert de fine poussière de pierre.

L'impasse prolongée dans la région reculée de l'Himalaya occidental a éclaté en un affrontement sanglant au corps à corps en juin au cours duquel 20 soldats indiens ont été tués et la Chine a subi un nombre indéterminé de victimes. Les géants asiatiques ont mené une brève mais sanglante guerre frontalière en 1962.

L'autoroute Nimmu-Padam-Darcha (NPD), longue de 283 km (176 miles), où Eliyas travaille, devrait être achevée dans trois ans, ont indiqué des responsables. Il met en lumière les efforts de l'Inde, qui ont été redoublés après les dernières tensions, pour développer des infrastructures clés – routes, tunnels, ponts et aérodromes – le long de la frontière non délimitée de 3 500 km avec la Chine.

La route sera reliée à un tunnel de 8,8 km (5,5 miles) que le Premier ministre indien Narendra Modi inaugurera dans les semaines à venir, ouvrant les déserts de neige du Ladakh – qui borde le Tibet – que l'Inde administre au reste du pays toute l'année.

Deux autoroutes principales relient le Ladakh au reste de l'Inde, mais elles sont fermées pendant au moins quatre mois chaque hiver. Le seul moyen d'envoyer des fournitures urgentes au Ladakh au cours de ces mois est par voie aérienne.

Avec des milliers de ses troupes massées à la frontière et aucun signe de retrait, l'Inde fait maintenant plus d'efforts pour exploser et se frayer un chemin à travers l'Himalaya.

«Nous ne renoncerons pas à franchir une étape importante et difficile dans l'intérêt de notre pays», a déclaré le ministre indien de la Défense Rajnath Singh ce mois-ci, ajoutant que le gouvernement avait doublé le budget des travaux d'infrastructure à la frontière chinoise.

La construction frénétique elle-même est devenue une question épineuse cet été, les Chinois se plaignant que l'activité indienne dans les montagnes était déstabilisante, ont déclaré des responsables indiens. Mais la Chine a construit son infrastructure dans la région il y a des années, et elle doit être égalée, ont-ils déclaré.

«La Chine ne reconnaît pas le soi-disant« territoire de l’Union du Ladakh »créé illégalement par l’Inde et s’oppose à la construction d’infrastructures dans la zone frontalière à des fins de contrôle militaire», a déclaré le bureau du porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères. Il a ajouté que selon un récent consensus des deux parties, aucune partie ne devrait prendre des mesures qui compliquent la situation dans la zone frontalière.

Le Ladakh a été exclu du Cachemire sous administration indienne en août dernier après que New Delhi ait dépouillé l’autonomie limitée de la région himalayenne à majorité musulmane.

Le ministère chinois de la Défense n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

La construction frénétique elle-même est devenue un problème épineux cet été, les Chinois se plaignant que l'activité indienne dans les montagnes était déstabilisante (Danish Siddiqui / Reuters)

Question d'heures

Le réseau chinois de routes et de voies ferrées, de dépôts logistiques et d’héliports lui permet de déplacer des troupes vers des zones avancées en quelques heures, a déclaré Rajeswari Pillai Rajagopalan, membre éminent du groupe de réflexion de New Delhi, Observer Research Foundation.

Pour l'Inde, il faudrait des jours pour égaler ces déploiements, a-t-elle déclaré.

«La mise en place d'infrastructures par les Chinois ne vise pas seulement le déploiement rapide des forces, mais aussi leur maintien pendant une période de temps relativement plus longue», a déclaré Rajagopalan.

Conçu en 1999, le projet NPD de l’Inde a évolué à un rythme glacial jusqu’à ce que les travaux aient été choisis il y a à peine quelques années, a déclaré NK Jain, commandant de l’Organisation des routes frontalières (BRO), gérée par l’État.

Depuis lors, le BRO a construit quelque 100 kilomètres du projet NPD et construit 11 des 15 ponts majeurs du tracé. «Notre travail se déroule au double de la vitesse au cours des deux dernières années», a déclaré Jain.

Les nouvelles machines de forage qui poussent les bâtons de dynamite plus profondément et plus rapidement dans la roche dure pour les faire exploser ont amélioré la vitesse de construction, a déclaré B Kishen, un ingénieur exécutif de BRO qui supervise le projet près de Chilling.

Un après-midi récent, des dizaines de travailleurs ont enlevé des débris sur un tronçon fraîchement détruit de la route. À quelques kilomètres de là, un autre groupe s'est accroupi sous une excavatrice alors que des explosifs partaient pour défricher la terre pour une autre section de l'autoroute.

Les travaux se poursuivront tout au long de l'hiver rigoureux, lorsque les températures chutent en dessous de moins 40 Celsius (moins 40 Fahrenheit) et que des vents violents à des altitudes supérieures à 11000 pieds (3300 m) rendent la construction de routes encore plus difficile, a déclaré Kishen.

Le gouvernement a identifié 73 routes stratégiquement importantes le long de la frontière chinoise, dont 61 avec le BRO, parcourant plus de 3 300 km (2 000 milles). Un rapport du comité parlementaire en mars a noté que 75 pour cent du travail sous BRO avait été achevé.

Le réseau complet de routes réduira le temps de trajet entre les principales bases militaires indiennes, ce qui permettra une mobilisation plus rapide des troupes et facilitera les patrouilles dans certaines zones avancées, a déclaré un responsable indien.

"Cela entraînera également une baisse des dépenses pour les forces", a déclaré le responsable, les routes toutes saisons remplaçant le besoin d'opérations de transport aérien coûteuses pendant les mois d'hiver.

«Nous aurons une meilleure chance de rattraper les Chinois.»

Ces derniers mois, l’un des plus grands exercices de logistique militaire de l’Inde depuis des années a amené au Ladakh de grandes quantités de munitions, d’équipement, de carburant, de fournitures d’hiver et de nourriture.

(Les travaux se poursuivront pendant l'hiver rigoureux, lorsque les températures chuteront en dessous de moins 40 Celsius (Danish Siddiqui / Reuters)

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