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Une entreprise américaine plaide coupable d'avoir payé des pots-de-vin au Brésil et au Venezuela | Actualités de l'Équateur

Une grande entreprise d'asphalte américaine a accepté de payer 16,6 millions de dollars d'amendes tout en plaignant coupable mardi des accusations fédérales selon lesquelles elle a versé des millions de pots-de-vin à des responsables brésiliens, équatoriens et vénézuéliens pendant près d'une décennie pour remporter des contrats lucratifs.

L'accord de plaidoyer de Sargeant Marine Inc. fait partie d'une répression plus large contre les transactions corrompues sur les marchés des matières premières d'Amérique du Sud.

Dans ce qui semble être une affaire connexe, un ancien négociant en pétrole de Vitol, basé en Suisse, a été accusé mardi d'avoir versé 870 000 dollars de pots-de-vin à d'anciens responsables équatoriens de 2015 à 2020 en échange de contrats de mazout. Vitol, qui n'est pas nommé dans l'acte d'accusation, a acheté la moitié de Sargeant Marine en 2015.

Les procureurs fédéraux de Brooklyn ont déclaré que Sargeant Marine et ses affiliés avaient versé des pots-de-vin entre 2010 et 2018 pour des contrats avec des sociétés pétrolières publiques dans les trois pays d'Amérique du Sud, qui étaient tous gérés par des gouvernements de gauche à l'époque. La société basée à Boca Raton, en Floride, a dégagé plus de 38 millions de dollars de bénéfices grâce aux pots-de-vin.

Les bénéficiaires au Brésil, où la majeure partie des bénéfices a été réalisé, comprenaient un membre du Congrès, un ministre et des hauts dirigeants de Petrobras, géré par l'État, sous les administrations de l'ancien président Luiz Inacio Lula da Silva et de son successeur trié sur le volet, la présidente Dilma Rousseff. Aucun des responsables étrangers n'est identifié par son nom dans l'accord de plaidoyer, mais les procureurs brésiliens ont accusé en 2018 un ancien membre du Congrès, Candido Vaccarezza, d'avoir négocié avec Sargeant Marine au sujet des pots-de-vin versés à Petrobras. Vaccarezza était à l’époque le chef du Parti des travailleurs au pouvoir à la chambre basse.

Des documents judiciaires récemment non scellés indiquent que Daniel Sargeant, qui dirigeait Sargeant Marine, a discrètement plaidé coupable en décembre dernier de complot en vue de commettre du blanchiment d'argent et de violer le Foreign Corrupt Practices Act, qui interdit aux Américains de payer des fonctionnaires étrangers en échange d'affaires. Il attend la condamnation après avoir payé 300 000 $ en espèces. Ce mois-ci, un ancien directeur de Petroleos de Venezuela (PDVSA) – qui était autrefois en charge des ventes d'asphalte – a été arrêté dans une affaire connexe, portant à sept le nombre total de cadres, commerçants, agents et anciens responsables vénézuéliens de Sargeant Marine liés à le système de corruption de longue date.

Un avocat représentant Sargeant Marine a refusé de commenter.

De faux contrats de conseil et de fausses factures ont été utilisés pour payer les intermédiaires qui ont négocié les pots-de-vin dans les trois pays, selon l'accord de plaidoyer. Les membres du complot, qui ne sont pas identifiés par leur nom, négocieraient les paiements en rédigeant des brouillons de messages dans un compte de messagerie basé aux États-Unis pour lequel ils partageaient les informations de connexion et de mot de passe.

Après qu’une société affiliée à Sargeant Marine ait achevé les expéditions d’asphalte à Petrobras en août 2010, le cadre de la filiale a envoyé un e-mail à Daniel Sargeant, déclarant: «Wow, je suppose que le dernier voyage au Brésil avec des escrocs a payé. Devrait repartir avant que le contrat ne devienne chaud et lourd l'année prochaine », selon l'accord de plaidoyer.

Des tactiques similaires ont été utilisées au Venezuela, dont le brut goudronneux est parmi les meilleurs au monde pour fabriquer de l'asphalte. Les informations confidentielles qui ont été obtenues grâce au système de corruption et qui ont donné à Sargeant Marine un avantage concurrentiel dans ses relations avec PDVSA après 2015 ont été appelées par le nom de code «chocolats».

Sargeant Marine était «l'un des plus grands fournisseurs d'asphalte au monde», selon l'acte d'accusation. Mais la société est l'ombre d'elle-même au milieu d'une vente d'actifs qui a suivi une lutte juridique amère et de plusieurs années entre Sargeant et son frère aîné, Harry Sargeant III, pour le contrôle de la société de négoce d'asphalte lancée par leur père.

Le Sargent plus âgé, un important donateur républicain de Floride, n’a pas été nommé dans l’acte d’accusation ou dans l’accord de plaidoyer de son frère. Certains des pots-de-vin ont été versés avant qu'il ne soit évincé de l'entreprise familiale.

Sargeant Marine a également reconnu avoir versé des pots-de-vin en 2014 sur des comptes offshore à un fonctionnaire travaillant pour EP Petroecuador, qui cherchait à approvisionner le pays en asphalte.

Par ailleurs, Javier Aguilar, un ancien négociant en pétrole pour Vitol, a été accusé d'avoir payé des pots-de-vin à Petroecuador, selon une plainte pénale également déposée par les procureurs fédéraux à Brooklyn et non scellée mardi. Vitol a acquis une participation de 50% dans Sargeant Marine en 2015 pour un montant non divulgué.

Alex Spiro, un avocat d'Aguilar, a nié les allégations. «Nous verrons tout le monde au tribunal», a-t-il déclaré dans un communiqué.

"Vitol est au courant des accusations portées contre une personne liée à des affaires avec Petroecuador et coopère avec les autorités compétentes", a déclaré la société dans un communiqué. «Vitol s'engage à faire respecter la loi et a mis en place des politiques, des procédures et des contrôles anti-corruption et anti-corruption dans l'ensemble de ses activités commerciales.»

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